人大刘英:中国需要担心巨额美债吗?

  意见领袖丨刘英(中国人民大学重阳金融研究院研究员)

  美国发起对华贸易摩擦两年多来,从贸易摩擦到科技打压,从人文交流限制到肆意政治挑衅,摩擦力度丝毫未减。临近美国总统大选,在其国内疫情控制不力的背景下,美国更是拼命甩锅中国,更有坊间流传美国想对中国持有的巨额美债开刀。那么,中美会否使用巨额美债作为武器?

人大刘英:中国需要担心巨额美债吗?

  美债的形成以及中国作为外国购买美债第一大国的由来

  美债令中美深度嵌套。最近半个世纪美国是高度依靠债务发展的经济体,近年来美国债务不断攀升,特别是新冠肺炎疫情发生以来,财政部为了救市动辄拿出两三万亿美元,入不敷出是常态,美国联邦政府债务率和赤字率近年更是双双超过国际警戒线水平。美联储则降息至零利率,开启无限量宽松货币政策,开启无限量购买国债模式,成为美国国债的接盘侠。

  截至目前,美国联邦政府负债总额已经超过27万亿美元,预计今年年底将突破30万亿美元。美债70%以上的持有方在美国国内,如美联储、养老金、金融机构等,其余近30%则由外国政府和机构持有。而中国长年以来由于对外贸易和投资双顺差,积累了大量美元为主体的外汇,为避免贬值损失,中国需要将其进行投资,而美债作为最易于变现同时风险也是最低的投资品自然受到青睐,由此导致中国持有大量美债,这本身就显示出中美双方经济你中有我、我中有你,深度嵌套的经济金融现状。

  十多年来中国一直是美国国债的第一大持有国。截至今年5月底,外国持有美国国债68627亿美元,其中,中国持有美债1.5万亿美元,占比超过22.5%;日本持有美债1.26万亿美元,占比18.4%;排在第三位的是英国,持有美债3268亿美元,占比4.8%。即使不算台湾和香港所持有的美债,中国持有美债的金额也高达10837亿美元,占比超过15.8%。

  中国持有巨额美债的中美经济合作原因及其来龙去脉

  中国作为全球第一大贸易大国、第二大经济体和吸引外资第二大国,对外贸易存在的经常项目顺差,加之吸引外资资本项目带来的大量投资令中国手上持有大量美元,这是中国购买大量美债的基础。

  作为全球数一数二的经济体,近年来中美彼此互为最大贸易伙伴。这是因为中美两国的资源禀赋不同,产业结构互补性强,中美在全球产业链中所处的位置不同,作为全球制造业大国,中国更多出口制成品给美国。尽管中美两国经过两年多的贸易摩擦,相互提高了关税,但是美国对中国的贸易逆差不减反增,导致中国手上持有大量美元。

  从中方来看,全部抛售美债不现实。

  一方面,尽管中国是外国持有美债的最大来源国,中国全部抛售美债也的确能给美债带来危机,但这并不是我国所追求的。

  另一方面,美债是除了美元等货币资产之外流动性最好的资产,作为投资者,中国可以根据美债收益率高低,适当减持或增加美债。作为资产配置的一部分,在美债收益率持续走低的情况下,根据安全性、收益性、流动性等综合考量,中国可能会减持一部分美债,但不意味着中国会全部抛售美债。因为美债的流动性好,一定意义上持有美债相当于持有美元。而且还可以获得利息收益,是目前世界各国都认可的最安全的投资产品,在紧急时刻或爆发金融危机时,可以通过卖掉美债换回美元实现快速变现,补充流动性。中国抛空美债并无好处。(见图1)

人大刘英:中国需要担心巨额美债吗?图1:十年期美国国债收益率的变化情况

  从美方来看,扣押不偿还美债,这既不现实也无可能

  首先,借债还钱天经地义,美国不敢扣押不偿还中国美债,在于美国要保持美债和美国的信誉。美国自立国伊始走的就是以借债促发展的道路,所以总是按期还债。维护美债信誉不仅是维持美国债务经济的前提条件,也是美国经济可持续发展的必须。最近,美国白宫经济顾问库德洛特别强调还债是美国神圣职责。美债是美国财政部发行以美国信用担保的3A评级的债权,美国今天如果扣押不偿还中国所持有的美债,明天就可以扣押不偿还他国。如此则任何国家在购买美债前都要评估一下能否保证永远不与美国发生矛盾,甚至美债的国内投资者也要衡量一下其所持有的美债到期是否能得到偿还。这对于美债的信誉来说无疑是灾难性的,不仅会引发各国抛售美债,而且会导致无人再敢购买美债,不仅不利于美国发债,也不利于美国通过低息债务支撑的经济可持续增长。平时如此,疫情肆虐的当下美国更是经受不起。

  因为疫情控制不力,美国成为全球感染人数和死亡人数最多的国家,分别超过550万和17万人,二季度美国经济大幅下滑32.9%,日本下滑27.8%,评级公司惠誉第一次将美国经济前景展望调整为负面,而早在2011年标普评级公司就将美国国家主权的3A评级给调降了。如果扣押不归还中国所持有的美债,那么不仅是美债,美国的主权信用评级都可能遭到的调降是美国所无法承受的。尽管美联储可以大放水,美元可以贬值,美债可以收益率走低,但是美国还绝对不敢损毁美元和美债的信誉,不敢拿美国的看家本钱开玩笑。(见图2)

人大刘英:中国需要担心巨额美债吗?图2:美国联邦政府债务变化情况

  其次,美国要保留美元的国际货币地位。目前已经有多国在采取“去美元化”,包括德国、俄罗斯等国家都在不同时期抛售美债。一旦美国对中国持有的美债动手脚,必然影响与美债息息相关的美元的国际货币地位,美元的信誉会连带受到影响,中国作为世界第一大贸易国,是超过120个国家的第一大贸易伙伴国。如果中国不使用美元作为结算货币,而改为欧元、人民币等其他货币,美元的国际地位就会受到冲击。从国际贸易到跨境投资,甚至官方储备,包括中国在内的各国就有可能放弃使用美元。

  所以无论如何美国都不敢扣押不偿还中国所持的美债,也不敢不还各国持有的美债。尽管美国在单边主义、保护主义上已经偏离正常轨道太远,但是在涉及美国身家性命的美元和美债问题上,还是不敢马虎。否则,一旦美元、美债被抛弃,美国经济就不可持续,美国作为超级大国的根基就会受到冲击,可能就会面临崩溃的挑战。

  总之,无论从中方还是从美方来看,巨额美债正是中美双方经济深入嵌套的客观反映,中美双方都无意愿也无行动动美债手脚,否则必将严重损害两国经济,这正是证明了中美两国合则两利斗则俱伤的现实。

  本文原发于中国银行保险报

  (本文作者介绍:中国人民大学重阳金融研究院研究员。研究领域为宏观经济、国际金融。)